Farewell Cassini

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Este viernes 15 de septiembre la nave espacial Cassini de la NASA finalizó su misión al destruirse cuando entró en la alta atmósfera de Saturno.
Finalizó así, tras 13 años de exploración espacial de Saturno y su entorno, una de las misiones científicas espaciales más fructíferas y conocidas de los últimos tiempos.
Hace casi 20 años, en octubre de 1997, se lanzaba la sonda espacial Cassini-Huygens. Después de siete años de periplo interplanetario la nave espacial no tripulada alcanzó las inmediaciones de la joya de nuestro Sistema Solar. Era julio de 2004 cuando trazó la primera órbita en torno al gigante gaseoso.
A día de hoy había contabilizado casi 300 órbitas alrededor de Saturno junto a diferentes órbitas y sobrevuelos en torno a sus espectaculares anillos y varios de los satélites que ha estudiado y fotografiado: Japeto, Mimas, Titán, Encélado, Pandora o Prometeo.
Varios de los descubrimientos de la Cassini-Huygens son históricos. Por ejemplo, la asombrosa existencia de ‘estructuras verticales’ como si fueran montañas de hasta 2.500 metros de altura que se encuentran inmersas en los propios anillos de Saturno. O la verificación de la existencia de extraordinarios lagos y océanos compuestos de hidrocarburos en estado líquido en la superficie de Titán; donde, por cierto, pudo aterrizar y enviar fotografías la sonda Huygens en enero de 2005, separada días antes de la nave nodriza Cassini. O también la constatación de que la luna de Saturno Encélado es uno de los cuerpos del Sistema Solar candidatos a albergar vida en el océano que se esconde bajo su corteza de hielo.
A finales de 2016, Cassini inició lo que los miembros del equipo científico han denominado el ‘Grand Finale’, el último recorrido espacial que comenzó con una serie de órbitas por encima de los polos de Saturno y que, después de un último sobrevuelo de la luna mayor de Saturno, Titán, se internó entre la atmósfera más alta de Saturno y su anillo más interno hasta 22 veces.
Finalmente, este viernes 15 de septiembre describió su última órbita, pero, siendo una sonda tan prolífica no podemos evitar preguntarnos el porqué, ¿Por qué nos deshicimos de Cassini? La respuesta está en las antes citadas Encélado y Titán. Cassini se quedaba sin combustible y eso podría llevar a una falta de control sobre la misma existiendo la posibilidad de que se estrellara en algunas de sus lunas. El objetivo era preservar las condiciones lo más estériles posibles de cara a nuevas investigaciones. Esa es la razón por la que la sonda Cassini-Huygens según fue adentrándose a gran velocidad en la parte alta de la atmósfera de Saturno, se fue fundiendo al igual que lo hace un meteoro en la atmósfera terrestre dando lugar a una estrella fugaz.

Credit image:NASA/JPL

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On 15 septiembre, 2017
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